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M. Fernández – Dtor. General de PlasticsEurope

Manuel Fernández, Dtor. Gral. en la región Ibérica de PlasticsEurope

Gracias a la innovación en los plásticos, la única limitación para los diseñadores de hoy en día es su imaginación”

  • “Con la iniciativa ‘Cero Plásticos en Vertedero en 2020′ pretendemos que en dicho año ningún residuo plástico acabe desperdiciándose y se aproveche todo su potencial

  • “El sector de los plásticos es el quinto sector industrial que más patentes ha registrado en la última década: 63.614″

  • “Si el plástico no existiera hoy, tendríamos que inventarlo para poder satisfacer las necesidades de la sociedad”

Plastics Europe es la voz oficial de los fabricantes de plásticos europeos. Se trata de la única asociación empresarial europea, con sede central en Bruselas y representantes en los 28 países miembros de la Unión Europea. PlasticsEurope ha desarrollado una estrecha relación con las asociaciones hermanas que representan a la cadena europea de fabricación de plásticos, que reúne a 50.000 transformadores y también a más de 1.000 fabricantes de maquinaria.

Hablamos con Manuel Fernández, director general en la región Ibérica de Plastics Europe sobre la evolución y tendencias de un sector que solo en España crece un 8,7% anual y genera más de 72.000 puestos de trabajo.

La crisis ha llevado a muchas empresas a incorporar plásticos recuperados o reciclados a sus procesos. Muchas veces la recuperación y reciclado de estos plásticos la realizan empresas diferentes a los fabricantes de la materia prima ¿Cómo está afectando esto a los miembros de su asociación?

Uno de los principales mensajes de nuestra asociación es que los plásticos tienen un gran valor incluso al final de su vida útil y por ello apostamos por el reciclado de calidad y la valorización energética de los residuos plásticos.

La recuperación y el reciclado de plásticos, los llevan a cabo empresas de la cadena de valor de la gestión de residuos que, generalmente, no tienen nada que ver con las empresas fabricantes de materia prima.

La incorporación de material reciclado en los procesos de fabricación de productos acabados es positiva y demuestra que los plásticos tienen mucho valor y son aptos para tener una “segunda vida útil”. De hecho, nuestra asociación fomenta desde hace tiempo la gestión sostenible de los residuos, es decir aprovechar al máximo el valor de los plásticos al final de su primera vida útil mediante procesos de reciclado y recuperación energética. Y el hecho de que incremente el  índice de utilización de plástico reciclado de calidad es un signo positivo. Pero también hay que ser consciente de que los materiales reciclados son aptos para una serie de aplicaciones según las propiedades que se le exijan al producto acabado.

¿Cuál es el grado de implicación de los miembros de su asociación en el reciclaje y recuperación del plástico?

M. Fernández Plastics EuropeEn PlasticsEurope estamos convencidos de que es vital incrementar los niveles de reciclado mecánico y recuperación energética de residuos plásticos con el fin de incrementar la eficiencia en el uso de los recursos. Por este motivo, nuestra asociación está trabajando en su objetivo “Cero Plásticos en Vertedero en 2020”, una iniciativa a través de la cual pretendemos que en el año 2020 ningún residuo plástico acabe desperdiciándose en los vertederos y se aproveche todo su potencial ya sea como nueva materia prima o como origen para crear energía. Nuestros miembros son conscientes de la importancia de utilizar y gestionar los recursos de forma eficiente y por ello apoyan plenamente esta iniciativa.

¿Qué opina de los bioplásticos como alternativa biodegradable frente a los plásticos empleados actualmente? ¿Cree que llegarán a ser competitivos?

Los bio-plásticos son un miembro más de la extensa familia de los materiales plásticos y como tal tienen su propio campo de aplicación. La gran versatilidad de los plásticos permite justamente la fabricación de productos muy diversos con un impresionante abanico de propiedades y cualidades. Para cada uno de estos productos existe una o varias soluciones plásticas y los bio-plásticos son una opción más para dar respuesta a las necesidades de innovación y desarrollo sostenible de nuestra sociedad.

¿Cómo ha afectado la crisis a la inversión en I+D en el sector del plástico? ¿Cómo se encuentra la I+D en este sector en España actualmente?

Justamente, el actual contexto de crisis está siendo asumido por la industria gracias a importantes esfuerzos en I+D complementados con una optimización de los procesos y una mayor eficiencia en la utilización de los recursos.

Afortunadamente, estos momentos de dificultad económica generalizada no están impidiendo que la industria siga manteniendo su clara apuesta por el desarrollo sostenible y para ello las inversiones en I+D son cruciales, sobre todo si se quiere mantener un nivel de competitividad frente a otros actores mundiales.

A nivel europeo, el sector de los plásticos es el quinto sector industrial que más patentes ha registrado en la última década (de 2003 a 2012: 63.614 patentes), por delante del sectores como el farmacéutico o las tecnología audio-visuales. Este dato demuestra la capacidad de I+D del sector de los plásticos y la clara apuesta de las empresas que lo componen por la innovación como base para su competitividad.

Con la puesta de moda de la nanotecnología se abrió un campo de investigación interesante aplicado también al mundo del plástico. ¿Qué líneas de innovación son actualmente las dominantes en un sector tan puntero como el del plástico?

Lo cierto es que las líneas de innovación no están únicamente en el empleo de nanomateriales o nanotecnología. En las últimas décadas, los plásticos han sido los facilitadores de numerosos avances tecnológicos que permiten nuevas soluciones de diseño, mejoras de rendimiento y ahorro de costes.

En los últimos años estamos viendo innovaciones en alimentación, medicina, telecomunicaciones, transporte y producción de energía, entre otros:

  • Se desarrollan nuevos polímeros con propiedades mejoradas, más ligeros y al mismo tiempo más tenaces, conductores de la electricidad, aislantes térmicos, etc.
  • También se desarrollan nuevos polímeros cuyo origen está en los recursos renovables u otros que al final de su vida útil se degradan por acción de los microorganismos, como los envases compostables.
  • Los nanomateriales se pueden añadir a los polímeros tradicionales para conferirle propiedades que no tenían y que son muy útiles: Envases que conservan mejor los alimentos; superficies que no se ensucian y que no dejan crecer a los microorganismos (ideales en hospitales y para manipular alimentos); prendas de vestir que mantienen el olor a raya (p.e. calcetines que impiden el crecimiento microbiano) y células fotovoltáicas flexibles, que se pueden adaptar a cualquier superficie, entre otros.
  • La siguiente generación de pantallas de plástico hechas con dispositivos orgánicos de emisión de luz (oled) se podrán estirar y doblar lo que permitirá que se puedan plegar y llevar cómodamente encima después de leer un texto o ver un video.

Gracias a la innovación en los plásticos, la única limitación para los diseñadores de hoy en día es su imaginación. Y, ante la disminución de los recursos naturales no renovables, y una población en crecimiento, podemos decir que si este material no existiera hoy, tendríamos que inventarlo para poder satisfacer las necesidades de la sociedad.

El plástico se emplea en multitud de sectores y cuenta con múltiples aplicaciones, ¿con un adecuado mantenimiento se puede alargar la vida útil de este material? ¿Qué técnicas y procesos se emplean?

Efectivamente, la gran versatilidad de los plásticos permite que estén presentes en sectores tan diversos como la automoción, construcción, alimentario o incluso medico-sanitario.

En general los plásticos son resistentes y demanda un mantenimiento limitado si se les comprar con otros materiales alternativos. Un ejemplo claro es el de las ventanas de plástico cuyo mantenimiento a lo largo de toda su vida útil (15 años o más) es casi nulo y además ofrece el mejor coeficiente de trasmitancia técnica.

Pero evidentemente, como cualquier otro producto, un mantenimiento adecuado de los productos plásticos alarga su vida útil.

¿Cómo ve la prosperidad del plástico en la industria? ¿Hacia dónde cree que se va a ser su evolución?

A nivel global, la industria plástica es un claro caso de éxito. Los últimos resultados muestran que la producción de plásticos a nivel mundial alcanzó los 288 millones de toneladas en el año 2012, lo que supone un crecimiento del 2,8% comparado con el año anterior. Desde principios de los años 50, la producción de materias primas plásticas prácticamente no ha cesado de crecer, aunque en los últimos años ese crecimiento ha sido más modesto. No obstante, el crecimiento acumulado es impresionante ya que desde entonces hasta ahora, la tasa de crecimiento anual compuesto se sitúa en 8,7%.

En el caso de Europa, y en línea con la situación de crisis económica actual, las primeras estimaciones indican que la producción de plásticos descendió un 3,8% en 2012, con una producción total de aproximadamente 57 millones de toneladas. La demanda de plásticos se contrajo un 3,2%, situándose en unos 45,5 millones de toneladas en la EU27. Los primeros datos para España, muestran una tendencia similar, aunque algo más marcada tanto en la producción como en la demanda.

De cara a 2013, se espera una tendencia parecida a la de finales de 2012, es decir que este año podría ser el año de la estabilización. Se prevé un posible cambio de tendencia durante el año 2014, lo que deja entrever un horizonte algo más esperanzador para una industria vital para el futuro económico nuestro país.

En España, el sector de la producción y transformación de plásticos está compuesto por más de 4.300 empresas (la mayoría PYMES), da empleo a más de 72.000 personas y cerró el año 2012 con una facturación aproximada de 22.600 millones de euros.

¿Dónde cree que está el “boom” de los plásticos en este momento?

Como he comentado anteriormente, los plásticos son actualmente una parte esencial de nuestro mundo. Si no existieran, la sociedad tendría que inventar un material con las mismas propiedades para garantizar nuestro nivel de seguridad, de bienestar y de desarrollo sostenible. Cabe destacar que muchos de los avances que ha conseguido la humanidad ¡no habrían sido posibles sin este material!

La utilización de plásticos es fundamental en envases, construcción, aplicaciones médicas, automoción, aparatos eléctricos y electrónicos, deporte, ocio, diseño, etc…Las cualidades de ligereza y versatilidad del plástico la convierten en una materia prima casi mágica que nos permite ir más allá de nuestros límites o de nuestra imaginación. En definitiva, el “boom” del plástico está en su esencia misma, por eso decimos que es, sin duda, es el material del siglo XXI.

¿Qué prioridades tiene PlasticsEurope en este momento frente a la industria de los plásticos?

PlasticsEurope tiene como prioridades fomentar el aprovechamiento eficiente de los recursos y de la energía. Para ello, entre otras acciones, la asociación lleva varios años trabajando en el objetivo “cero plásticos en vertedero en 2020”, ya que estamos convencidos de que desechar los plásticos usados en el vertedero es un despilfarro energético y un desaprovechamiento de recursos, por lo que no es una opción sostenible de gestión de residuos. De este modo, la industria apuesta por un reciclaje de calidad y por la recuperación energética de aquellos residuos cuyo reciclaje no presente beneficios medioambientales ni económicos.

En España, donde la tasa de recuperación total de los residuos plásticos es del 45%, queremos seguir el camino de países líderes en gestión de residuos y protección medioambiental como Suiza, Alemania y Austria. Allí se recupera prácticamente el 100% de los residuos plásticos, gracias a la aplicación de medidas anti-vertedero que permiten que se fomente el reciclado y la recuperación energética. Para conseguir ese ambicioso objetivo es necesario contar con la  colaboración de las autoridades políticas, la implicación de toda la cadena de valor y una importante concienciación ciudadana. Trabajamos en ese sentido.

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